Mapas Cerebrales 3D gracias a la Tractografía | Neuroimagen

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Tractografía Lateral (“File: Tractography animated lateral view.gif – Wikimedia Commons”, 2015).

En el siguiente monográfico se abordará la técnica Tractográfica como método de diagnóstico e investigación en neurociencia. Esta técnica representa una de las más novedosas formas de mapear el cerebro obteniendo imágenes en 3D de alta resoluación.

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Soñar sabiendo que estamos soñando| Sueños Lucidos

Origen Sueños Lúcidos - PsicoWisdom

No recuerdas muy bien de dónde vienes, pero sabes dónde vas. Vas a ver a esa persona que tanto echas de menos, con la que tanto tiempo hace que no estás y no hablas. Las calles están sorprendentemente vacías, pero no te paras a pensar en ello, lo importante es ver a esa persona. Estas llegando a su casa, algo ha cambiado, pero no sabes exactamente qué. Tocas al timbre y este suena tal cual lo recordabas. Increíblemente, esa persona abre la puerta y te sonríe como siempre lo hacía. Se acerca a ti y te besa. En ese momento, sabes que algo no va bien, que hay algo irreal en esa situación que sencillamente, no es posible. Segundos, o tal vez minutos después, estás ya dentro de su casa, en su habitación, dentro de la cama… Es solo entonces cuando te das cuenta de que es un sueño. Pero en vez de desilusionarte y maldecir el hecho de que no sea real, te permites el placer de disfrutarlo y vivirlo, como si fuese igual de real, a como lo fue en un pasado.

Este podría ser uno de los tantos ejemplos de sueños lúcidos que podemos imaginar. A continuación vamos a contestar a preguntas tales como: ¿Cómo y por qué suceden los sueños lucidos? ¿Podemos aumentar la posibilidad de vivir sueños lucidos? ¿Se puede utilizar los sueños lúcidos como forma de terapia?

¿Qué son los sueños lucidos?

Los sueños lucidos, son aquellos sueños en los que la persona es consciente de que está soñando.

En contra, en los estados oníricos “normales” no existe ni el pasado ni el futuro, no somos capaces de reflexionar sobre lo que pasará dependiendo de nuestras acciones y tampoco somos capaces de pensar y recapacitar sobre nuestras emociones y las de otros. Todo esto cambia en los sueños lucidos, por lo que podemos clasificarlos en un estado de consciencia entre el sueño y la vigilia. Un estado alterado de lo que sería un sueño normal, como lo sería en ocasiones las experiencias extracorporales, de las que ya hablamos en el artículo: “Explicando las Experiencias extracorporales”.

Según la descripción aportada por Gerald Edelman (premio Nobel de Fisiología/Medicina), del Instituto Scripps de Investigación de San Diego, a través de  sus investigaciones:

El sueño “normal” contiene todos los atributos de la consciencia primaria, mientras que durante los estados de vigilia y sueño lúcido los de la consciencia secundaria:

  • Conciencia primaria: Posibilita que nos orientemos en el espacio o que interpretemos sencillos vínculos entre estímulos sensoriales (ser capaces de relacionar el sonido que oímos procedente de un objeto, la imagen del objeto que vemos.
  • Conciencia secundaria: Capacidad para hablar y pensar de forma abstracta (pensar en conceptos o ideas no tangibles).

Es así, cómo se establece que la conciencia no representa una contraposición de “blanco o negro”, sino que se describe como una línea continua con dos polos extremos, que contiene a su vez, distintos y numerosos estados posibles.

 

Características Fisiológicas de los sueños lúcidos

Movimiento Sacádico Gif - PsicoWisdom

Ejemplo de movimiento sacádico.

La mayoría de los sueños que tenemos ocurren durante la fase REM (rapid eye movement o movimiento ocular rápido).

La fase REM recibe este nombre debido a que durante su transcurso, los ojos realizar rápidos movimientos sacádicos1 (de forma no sistemática, es decir, de forma intermitente). Es importante mencionar, que estos movimientos musculares por parte de los ojos, son los únicos que pueden darse durante la fase REM, ya que es durante este periodo cuando el resto de músculos del cuerpo “se desactivan” impidiendo así que las personas se muevan acorde a lo que están soñando. Algunas alteraciones que pueden aparecer como consecuencia de una incorrecta desactivación muscular:

  • Los narcolépticos por ejemplo, al padecer un ataque de narcolepsia suelen caer desplomados al suelo debido a una desactivación repentina de los músculos de todo el cuerpo.
  • Las personas que padecen trastorno conductual del sueño REM, son aquellas que durante esta fase del sueño (a causa de la falta de desactivación muscular) recrean por lo general escenas violentas, como dar patadas o golpes, acordes con sueños que están viviendo. Por lo que, si sueñan que están peleando, lo escenificarán en la vida real.

Durante las fases no-REM también se pueden experimentar sueños, pero con un contenido muy simbólico y carente de continuidad, hablaríamos así de imágenes sueltas o sonidos sencillos por ejemplo.

Mediante el uso de un electroencefalograma podemos estudiar los distintos tipos de ondas sensoriales que intervienen en la actividad cerebral de la persona que está durmiendo y compararlas así con los estados de vigilia. De este modo, obtenemos los siguientes tipos de ondas con sus características:

Gráfico donde se representan los distintos tipos de ondas cerebrales, ordenadas de menor frecuencia (arriba) a mayor frecuencia (abajo).

Gráfico donde se representan los distintos tipos de ondas cerebrales, ordenadas de menor frecuencia (arriba) a mayor frecuencia (abajo).

  • Ondas delta (1 a 4 Hz) y Ondas theta (4 a 8 Hz): Cuando dormimos profundamente sin estar soñando.
  • Ondas alpha (8 a 19 Hz) y Ondas beta (19 a 30 Hz): Típicas de los estados de vigilia. La primera se da en estados de relajación, y la segunda en estados de alerta. Ambas pueden aparecer durante el estado REM y por tanto, mientras soñamos.
  • Ondas gamma (más de 30 Hz): Este tipo de ondas son menos frecuentes, y se dan cuando hay actividad cerebral sincronizada y ampliamente extendida por diversos circuitos neuronales. Por ello, aparecen en estados de meditación o concentración profunda en un asunto concreto. Para saber más sobre la meditación y los cambios neurofisiológicos que conlleva, recomiendo el artículo: “La meditación vista desde la Neurociencia”.

Como podemos observar, a grandes rasgos se puede decir que a mayor frecuencia de las ondas (es decir, a más hercios), mayor estado de conciencia.

Pues bien, las investigaciones llevadas a cabo por Brigitte Holzinger et. al. de la Universidad de Viena, obtuvieron que:

  • Durante los sueños lúcidos, las ondas beta y gamma que suelen darse durante el estado de vigilia (despiertos) aumentan considerablemente (como ya se sabía).
  • También hay un aumento de ondas cerebrales situadas entre los 8  y 19 Hz (Ondas alpha), que corresponden a las ondas que suelen darse durante la vigilia y la fase REM (rica en ensoñaciones).
  • Las ondas gamma (40 Hz) aumentan considerablemente sobre todo, en el lóbulo frontal del cerebro.

Con esto se puede concluir que durante el sueño lúcido aparecen dos patrones que normalmente suelen darse por separado. Por un lado, aparecen ondas que se dan cuando estamos despiertos o incluso concentrados en tareas concretas que requiere un nivel alto de concentración (como estudiar). Y por otro, aparecen también ondas, típicas de los estados de sueño normales (en especial, en los lóbulos temporales y parietal).

 

¿Cómo se estudian los sueños lúcidos?

Cuando los investigadores se disponen a estudiar este fenómeno, se encuentran con fuertes dificultades metodológicas. Esto se debe a que solo disponen de la visión mental (introspección) de los sujetos que participan al despertar. Con esta información, los investigadores deben ser capaces de saber si la persona estudiada, estaba experimentando o no un sueño lúcido.

Para intentar mejorar la situación, los investigadores instruyen a los participantes de los estudios y hacen que se familiaricen con los tipos de movimientos oculares. Acto seguido se les pide que cuando estén experimentando un sueño lucido,  realicen una serie de movimientos con los ojos, de derecha a izquierda, para poder diferenciarlos de los típicos movimientos sacádicos que se producen en la fase REM, (evidentemente, cuando la persona que está soñando realiza estos movimientos en el sueño, también los hace en la vida real, permitiendo así avisar a los experimentadores).

Por lo que se sabe, los sueños lúcidos no pueden experimentarse a voluntad propia, aunque existen técnicas que permiten aumentar la probabilidad de aparición. Asimismo, los sujetos que suelen participar en este tipo de estudios, después de recibir el entrenamiento pertinente, son capaces de tener como máximo uno o dos sueños lucidos por semana.

El Estudio

Michael Schredl y Daniel Erlacher examinaron en el Instituto Central de Salud Mental en Mannheim si ciertas personas soñaban lucidamente más que otras, dependiendo de distintas variables.

Primero seleccionaron a más de 400 personas, y se les administro una serie de cuestionarios para examinar la vida onírica de los participantes (frecuencia de sueños, calidad de los sueños…). Después y mediante test específicos, se midieron los rasgos de personalidad.

Los Resultados

Al analizar los datos recogidos, los investigadores vieron que el 82% de los participantes soñaron “conscientes” como mínimo una vez en sus vidas. Y más de un tercio de estos, había experimentado un sueño lúcido en un periodo menor a un mes o incluso de manera regular.

En cuanto a los rasgos de personalidad, se encontró una pequeña correlación entre la probabilidad de experimentar sueños lúcidos y el rasgo “apertura a la experiencia” 2.

Las pesadillas eran de media, más numerosas que los sueños lúcidos.

 

Usos prácticos de los Sueños Lucidos

La principal utilidad que tienen los sueños lucidos y el primer ámbito en el que se ha aplicado es para ayudar en terapias contra las pesadillas. Con este fin, se ha comprobado que ejercicios de autosugestión antes de dormirse, en los que la persona se pregunta a si misma algo como: ¿Sigo todavía despierto o ya estoy durmiendo? Aumentan probabilidad de fases conscientes durante el sueño.

Así se consigue, que durante el transcurso de una pesadilla, mediante el uso de la consciencia la persona pueda distanciarse de los temores y eliminar la carga emocional irracional.

Por otro lado, se está viendo y desarrollando otro apasionante campo: La posibilidad de aprender secuencias de movimientos practicándolos en los sueños lúcidos, como los que tienen que aprender los deportistas.

Daniel Erlacher de la Universidad de Heidelberg encabeza este tipo de estudios y según los resultados obtenidos, los deportistas con un entrenamiento específico en sueños lucidos pueden interiorizar con mayor rapidez movimientos motores complejos.Lóbulo Frontal - PsicoWisdom

Por otro lado, se ha visto también que los sueños lucidos son más frecuentes durante la infancia. Probablemente esto se deba a que el lóbulo frontal (encargado de tareas como, focalizar la atención, planificar, controlar e inhibir conductas o impulsos…) no está todavía fuertemente conectado con otras áreas sensoriales del cerebro, facilitando así una comunicación neuronal inestable.

 

¿Gafas para tener Sueños Lúcidos?

Finalmente, no podía dejar el artículo sin nombrar las gafas Remee 3.

Estas gafas o antifaz, detectan cuando la persona está en fase REM y emite unas luces mediante LEDs (lo suficientemente fuertes para que las veas mientras sueñas, pero no como para que te despierten). De este modo se supone que “despierta” el estado consciente, sin sacarte del sueño.

Por desgracia, no he encontrado estudios rigurosos al respecto (ni a favor ni en contra, tal vez los haya), pero sí mucha gente que asegura que funciona. La página en la que aparecieron por primera vez fue  Kickstarter. Este es un sitio web de financiación en masa para proyectos creativos. Pues bien, con este producto se recaudó más de medio millón de dólares después de su puesta en venta. Su precio son 80 dólares.

 

Totem de la película Inception (Origen). Los protagonistas de esta película usan los totems para saber si están o no dentro de un sueño, dependiendo de cómo se comporta.

Totem de la película Inception (Origen). Los protagonistas de esta película usan los totems para saber si están o no dentro de un sueño, dependiendo de cómo se comporta.

 

Notas del Autor:

1 Los movimientos sacádicos son simplemente movimientos rápidos del ojo, como los que hacemos al leer. Existen dos tipos de movimientos básicos oculares: Los sacádicos y los de seguimiento o movimiento. Este segundo tipo son los que hacemos al observar por ejemplo una pelota en movimiento.

Si intentas realizar un movimiento continuo sin observar un objeto en concreto, verás como no eres capaz. Esto ocurre porque para intentarlo necesitas fijarte en puntos concretos, lo cual convierte el movimiento ocular en un movimiento de tipo sacádico.

Espero que la explicación quede clara o por lo menos entendible, pero debo decir que añado esta  información para que se entienda simplemente el artículo, no pretendo hacer un análisis de los tipos de movimientos oculares, porque en realidad, hay muchos más tipos y su explicación sería muy compleja y extensa.

2 Podemos definir Apertura a la experiencia como: “Disposición interna orientada a ampliar los límites de la conciencia, que se manifiesta en curiosidad por el entorno y en iniciativas para conocer y explorar. A diferencias de las personas que se encierran en sí mismas o que actúan defensivamente, quienes poseen apertura a la experiencia sondean siempre distintas direcciones, formulan preguntas y muestran una alta motivación para asumir nuevas experiencias“.

3 Página oficial de las gafas Remee: http://sleepwithremee.com/

Este artículo participa en la XXX Edición del Carnaval de Biología que acoge Activa tu Neurona

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* ¿No estás de acuerdo con algo de lo expuesto? ¿Tienes dudas? ¿Quieres compartir algo? No dudes en ponerte en contacto conmigo. @DanielTejedor [Twitter]; DanielTejedorPardo [WordPress]

 

Explicando las Experiencias extracorporales

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El término experiencia extracorporal u OBE (de sus siglas Out-of-Body Experience en inglés) fue introducido por primera vez por el parapsicólogo, matemático, físico e ingeniero George NM Tyrrell en su obra Apparitions (1943). El uso de este término se difundió por los investigadores como sustituto para otras expresiones como: “viaje del alma”,  “proyección astral” o “desdoblamiento corporal”.

Esta experiencia consiste básicamente, en un tipo de experiencia subjetiva 1, en la cual, el sujeto que la vive siente como que su “alma” o “yo” consciente, se separa del cuerpo mientras flota, pudiendo de este modo percibir el entorno que le envuelve. Normalmente este tipo de experiencias suelen ir ligadas con una experiencia de autoscopia, es decir, la capacidad para ver tu propio cuerpo desde fuera.

Evidentemente, de forma coloquial, muchas personas y especialmente las creyentes en la dualidad alma – cuerpo (en su concepción clásica) explican este fenómeno como si realmente, fuese el alma la que sale del cuerpo para vagar, argumentando que no estaban soñando (lo cual puede ser cierto, ya que dicha experiencia, no tiene por qué darse mientras uno duerme, aunque es común durante los sueños lúcidos). Otra argumentación que alegan para defender su creencia, es la realidad con la que vivieron el hecho. Aquí es donde se demuestra, una vez más, la capacidad que tiene nuestro cerebro, para crear nuestra propia realidad, una realidad que vamos a tratar en este artículo.

Es importante mencionar, que a pesar de que los OBEs, parezcan sucesos sacados de una película de cine, son vivencias que experimentan 1 de cada 10 personas a lo largo de su vida, 1 o más veces. Muchas de ellas, nunca lo confesarán por miedo a cómo puedan ser vistas por los demás, pero no por ello, deja de ser un hecho relativamente común.

A pesar de que los neurocientíficos siguen indagando en este fenómeno, que cuenta con muchas dificultades a la hora de ser estudiado debido a la subjetividad del mismo, desde hace apenas 5 o 6 años los avances han sido constantes y más que considerables.

De este modo, vamos a ver algunas de las características de esta cuanto menos curiosa experiencia, contestando a preguntas como: ¿Se pueden causar a propósito? ¿Qué ocurre en el cerebro cuando se vive una experiencia extracorporal? ¿Qué experimentos se realizan para estudiar el fenómeno?

 

Autoconciencia, sentidos y Experiencias Extracorporales

Para entender el funcionamiento de las experiencias extracorporales, primero hay que saber, que es la autoconciencia. La autoconciencia es el proceso a través del cual, el individuo se percibe y  conoce a sí mismo, dependiendo de una serie de circunstancias internas y externas, de manera, que esta forma de conocimiento influye en su forma de ser, comportarse, en sus creencias, etc. Pues bien, la base de la autoconciencia se fundamenta en mecanismos cerebrales que conectan las señales procedentes de los órganos sensoriales, para construir una representación corporal que tiende a ser global (integra todo nuestro ser) y estable (se mantiene a lo largo del tiempo).

En la Escuela Politécnica Federal de Lausana, desde hace unos años se estudia cómo las señales corporales recibidas desde distintos sistemas sensoriales (visual, auditivo, táctil…) configuran la autoconciencia.

Utilizando métodos neurocientíficos como la electroencefalografía (EEG), las técnicas de realidad virtual o las imágenes por resonancia magnética funcional (IRMf) tanto con sujetos sanos, como con pacientes neurológicos con trastornos del esquema corporal (en los que se pueden dar síntomas como la incapacidad para nombrar y reconocer las partes del cuerpo o la dificultad para realizar movimientos y determinar las distancias entre el cuerpo y el exterior).

Un buen estado de autoconciencia, debe caracterizarse por la presencia de tres factores:

  • Perspectiva del Yo: Las sensaciones que percibimos, las sentimos dentro de nuestro cuerpo.
  • Localización del Yo: El Yo es percibido dentro de nuestro cuerpo como una unidad espacial.
  • Autoidentificación: Sentimos que nuestro cuerpo nos pertenece.

Estos tres factores fallan durante la experimentación extracorporal. Esto se debe a que el sujeto que lo experimenta, se siente “incorpóreo”, viendo su cuerpo desde fuera e identificándose con el estado ilusorio y no con su cuerpo físico.

 

¿Autoconciencia en animales?

Los aspectos más “elevados” de la autoconciencia se manifiestan en los seres vivos que son capaces de reconocerse en un espejo, que poseen memoria autobiográfica (recuerdan acontecimientos de su vida, lugares en los que han estado, así como la carga emocional a la cual van anclada) o que utilizan un lenguaje (no necesariamente hablado, ya que este sería el caso de los humanos) con pronombres en primera persona, como “yo” o “mío”.

 

¿Bajo qué circunstancias podría experimentar un OBE?

Bueno, se puede dar bajo un amplio abanico de situaciones: En un estado de anestesia total, soñando, bajo la influencia de narcóticos, en una situación de miedo extremo, en pacientes con trastornos psiquiátricos o neurológicos, migrañas o bajo ataques de epilepsia, son las circunstancias más comunes.

Como podemos imaginar, las circunstancias expuestas anteriormente son difíciles de controlar y no permiten un fácil estudio de las mismas y sus efectos en este fenómeno. Por lo que, se ha estudiado y descubierto, que mediante técnicas de realidad virtual, se puede simular una experiencia extracorporal.

 

La experimentación y el estudio de las OBEs

En el 2002, una mujer de 43 años padecía graves ataques de epilepsia que no respondían al tratamiento farmacológico. Lukas Heydrich, Olaf Blanke y Bigna Lenggenhager junto con otros colaboradores del Hospital Universitario de Ginebra, buscaron el foco de los ataques, con el fin de extraer la parte del cerebro que los causaba. Para ello, estimularon distintas zonas del cerebro, hallando finalmente que el foco de los ataques se encontraba en el lóbulo temporal anterior derecho. Pero durante estas pruebas, estimularon también el giro angular derecho. El resultado de esta última estimulación, fue que la paciente les comunicó, que tenía la sensación de estar hundiéndose o cayéndose.

Los investigadores decidieron aumentar la intensidad de la estimulación en dicha zona. Cuando lo hicieron, la mujer les dijo:

“Me veo desde arriba, tendida en la cama, pero solo me veo las piernas y la parte inferior del tronco”

 Fue así, como estos investigadores, encontraron el área del cerebro cuya actividad guardaba una relación directa con las experiencias extracorporales.

 

Funciones del giro angular

Distintas áreas del cerebro con sus funciones. En amarillo, la zona del giro aungular derecho que fue estimulada.

Distintas áreas del cerebro con sus funciones. En amarillo, la zona del giro aungular derecho que fue estimulada.

 

El giro angular lo podemos encontrar en ambos hemisferios, formando parte del área de Wernicke, sutuada normalmente en el hemisferio izquierdo (en un 97% de los casos), siendo el principal componente encargado de la comprensión del lenguaje.

Además, de esta conocida función, tiene otras más relacionadas con el tema que nos concierne, como: procesar las señales del sentido del tacto, el equilibrio, la vista o la propiocepción (este último, es el sentido encargado de informar al organismo de la posición de nuestros músculos, además de otras informaciones espaciales).

Asimismo, los resultados en diferentes estudios dados por los autores previamente citados, indican que la estimulación sensorial contradictoria (sea por el motivo que sea) en el giro angular, tiene dos consecuencias directas:

  1. Desaparición de la sensación de unidad en el cerebro. Es decir, dejamos de percibirnos como un todo, pasando a descomponer nuestro yo, en un yo físico y en un yo “astral”.
  2. Al mismo tiempo, se cortan las conexiones entre las representaciones características del OBE y las del entorno espacial inmediato. O dicho de otra forma, durante la experiencia extracorpórea, el sujeto pierde la capacidad de percibir la realidad (objetiva) del espacio en el que se encuentra.

 

El experimento del espejo

El psicólogo George Malcom Stratton (1865 – 1957) fue uno de los pioneros de la psicología experimental, además de discípulo de Wilhelm Wundt, quien creó el primer laboratorio de psicología y permitió a su vez, que la psicología consiguiese el nivel de  ciencia. Pues bien, M. Stratton realizó el siguiente experimento:

Se colocó un espejo sobre la cabeza de tal forma, que podía verse de pie a unos metros delante de sí. Este espejo lo llevó de forma ininterrumpida durante 3 días, intentando no alterar la rutina de su vida cotidiana.

Descubrió, que conforme pasaba el tiempo y cada vez con más intensidad, sentía como si se encontrase fuera de su cuerpo. O lo que es lo mismo, percibía su yo en  la imagen que veía en el espejo.

 

Últimas investigaciones: Imágenes en 3D

A la izquierda el sujeto real. A la derecha, la imagen que ve él, de sí mismo.

A la izquierda el sujeto real. A la derecha, la imagen que ve él, de sí mismo.

Los últimos experimentos llevados a cabo en esta área, se basan en el uso de gafas 3D. Con este método se consigue simular una experiencia extracorporal, con un buen control de variables.

El experimentó típico consiste en colocar al sujeto en una habitación, con unas gafas 3D. Detrás del sujeto se coloca una cámara que le grava de espaldas, enviando a su vez la imagen a las gafas 3D. Así, el sujeto se ve de espaldas en tiempo real.

A continuación, con un palo se toca la espalda del sujeto. Curiosamente, la persona percibe, no sólo que el palo le está tocando la espalda, sino que también siente cómo el palo toca la espalda a su representación virtual, como si dicha representación formase parte de él.

Esta increíble ilusión se desvanecía cuando las imágenes mostradas en las gafas, no estaban sincronizadas temporalmente.

Este experimento reveló, por un lado, que la localización subjetiva del yo en el propio cuerpo (que es generalmente estable) requiere un trabajo constante por parte del cerebro. Por otro lado, fue una evidencia más, de la importancia que tiene el efecto de congruencia multisensorial (crossmodal congruency effect o  CEE), que en este caso es visuo-táctil.

Este efecto explica por qué reaccionamos más rápido ante un estímulo táctil, por ejemplo, un pinchazo con una aguja  en la piel, cuando además al mismo tiempo, vemos cómo nos pinchamos.

 

“La conciencia del futuro no puede constituirse en la negación del pasado.” – Francisco Garzón Céspedes

 

Notas del Autor:

1 Esto implica, que alguien en la misma habitación no será capaz de percibir la experiencia que el otro esté viviendo.

* ¿No estás de acuerdo con algo de lo expuesto? ¿Tienes dudas? ¿Quieres compartir algo? No dudes en ponerte en contacto conmigo. @DanielTejedor [Twitter]; DanielTejedorPardo [WordPress]